Nascido em 19 de abril de 1899, em Washington DC, Edward Ellington mais tarde receberia o apelido de Duke (duque) de um amigo de infância, por sua maneira pomposa de se vestir. Filho de um casal pertencente à classe média negra, Ellington teve uma infância tranqüila. Seu pai era mordomo na Casa Branca e sua mãe o mimava ao extremo. Começou a estudar piano com os próprios pais, aos sete anos, incentivado pela mãe, estudava desenho também, mas bem cedo fez a sua opção pela música. Estreou com 17 anos como pianista de ragtime, no Poodle Dog Cafe, em Washington.

Em 1918, organizou e formou um quinteto, e em 1922 foi para Nova York. Ali, tornou-se o bandleader do grupo The Washingtonians que tocava no Kentucky Club, localizado na Broadway. O nome de Ellington, que já era relativamente conhecido por conta de algumas transmissões de rádio, rapidamente se espalhou.


Duke in 1903, at age four.